これが優勝を争うチームの重圧だろうか。

 6連敗中で残留争いに苦しむ湘南ベルマーレをホームに迎えた一戦。FC東京のパフォーマンスからは、キレや勢いといったものが感じられなかった。



森重真人の執念のゴールでFC東京は引き分けに持ち込んだ

「僕もそうだけど、チームとして硬くなってしまっていた」

 キャプテンの東慶悟が明かしたように、平常心で臨むことが難しい試合であったのだろう。残り3試合の段階で再び首位に立ち、悲願の初優勝が目前に迫るなかで平静にプレーするのは、たとえプロであっても簡単なことではないのだ。3カ月ぶりのホームゲームという舞台装置も、あるいは気負いを促す一因となったかもしれない。

「代表組がいつもよりも疲れがあるかな、というのは否めない」

 長谷川健太監督が指摘したように、永井謙佑、橋本拳人、室屋成の日本代表トリオが、疲労により普段どおりのパフォーマンスを発揮できなかったことも、原因のひとつである。

 ただし、FC東京が苦しんだのは、湘南の対策がうまくハマったことが最大の理由だろう。

「相手の2トップはすばらしいスピードを持っていて、はっきりした特徴がありました。それに対して、スペースを消して引いて守るのか、ハイラインで制御しながら戦うのか。我々のサッカーとしては、引いて守らずにラインを上げて制御したほうが勝ち点を取れると考えました」

 湘南の浮嶋敏監督は、FC東京対策をそう明かしている。

 立ち上がりこそ室屋の攻め上がりをきっかけにいくつかチャンスを作ったFC東京だったが、その後は湘南の高いラインの対応に攻め手を失った。

 最大のストロングポイントである、永井とディエゴ・オリヴェイラの2トップのスピードを生かすフィードも供給できない。相手がハイラインであれば背後のスペースを突きやすい状況であったのだが、前から奪いに来る湘南の守備に対し、出し手側からのフィードが困難となったのだ。

 攻め手を失うだけでなく、自陣でのパスミスも頻発させると、36分には悪い形でボールを失い、先制点を奪われてしまう。湘南の術中にハマったFC東京は、完全に負けパターンに陥っていた。

「はっきりした特徴」こそがFC東京の強みであり、弱みにもなる。明確なストロングポイントを備えている一方で、特徴がわかりやすいので、対策しやすいのだ。

 強力な2トップを生かす堅守速攻型のサッカーで、今季のFC東京は快進撃を続けてきた。しかし、そのストロングポイントを封じられると、攻撃の糸口を見いだせなくなる。先制すれば圧倒的な勝率を誇るが、先に点を許し、相手に守りを固められると遅攻で崩すすべがないため、そのまま敗北を喫することになる。

「ラインの上下の練習をしましたし、引いて自陣で守る場面でも、どのスペースを消してどこでタイトに行かなければいけないのか、という部分もトレーニングしました」

 敵将が用意した事前策は、まさにFC東京の強みを打ち消すうえでの最適解だったのだ。

 ただ、たとえ完璧なプランを描いたとしても、結果に結びつくとは限らないのがサッカーというスポーツの面白さだろう。

 試合終了間際、FC東京の放り込みが、逃げ切りを狙った湘南のプランを打ち砕く。90+4分、クロスのこぼれ球に反応した森重真人が力の抜けたコントロールショットを蹴り込み、土壇場で引き分けに持ち込んだのだ。

 シーズン終盤に起こりがちなシーンでもあった。残留争いに苦しむチームが、アディショナルタイムの失点で勝ち点を取り逃がすことは珍しくない。FC東京が優勝争いの重圧に苛まれるなか、湘南もまた残留争いのプレッシャーを受けていたのである。

 もっとも、そうした結末を導き出したのは、FC東京の強さとも受け止められる。いいとこなしの前半とは打って変わり、後半に入るとボールを保持する時間が増え、ゴールに迫る機会も増加。その分、カウンターからピンチを招くシーンもあったが、粘り強く対応し、追加点を与えなかった。

 どこか淡白なクラブイメージのあるFC東京だが、今季はひと味違う。悪いなかでもうまく修正し、最低限の結果を手に入れる。そんな印象を受けた執念のドローゲームだった。

 湘南に引き分けたことで、FC東京は首位から陥落。横浜F・マリノスに1ポイント差で先を行かれてしまった。次節、FC東京は浦和レッズと対戦する。2013年を最後に勝利がない、相性の悪い相手である。

 それでも「次のレッズ戦につながる、勢いの出るゴールだと思う。勇気づけられました」と永井が言うように、森重の同点弾がチームにもたらした影響は決して小さくないだろう。そして、その横浜FMとは最終節に直接対決が待っている。

 困難の先に、栄光は待ち受ける——。初優勝へのシナリオとしては申し分ない。あとは、自らの手でハッピーエンドの一文を刻むだけだ。