8月24日、25日の両日、札幌競馬場で開催されたワールドオールスタージョッキーズに藤田菜七子が出場した。今年はほかにも、藤田が「目標」と語るニュージーランドのリサ・オールプレス、フランスのミカエル・ミシェルと、3人の女性騎手が初めて同時に選出された。藤田は、4戦を戦ってのポイントランキングで14人中13位タイに終わったものの、日本の女性騎手として初めての大舞台で堂々の騎乗を披露。また、25日に同競馬場で行なわれた第4レース(3歳未勝利)で勝利し、結果でも存在感を示した。

 藤田がワールドオールスタージョッキーズに選出された理由は、「顕著な活躍」が認められたことによるもの。同じ理由では武豊、的場文男といった、中央と地方のリビングレジェンドが選出された。主催であるJRAには、もちろん興業面での効果を狙った向きもあろう。しかし、”女性騎手”というだけで、限られた席を与えたわけではない。しっかり結果を残し、自分で掴み取ったものである。

 JRA唯一の女性騎手ということもあり、デビューから4年目を迎えた今年も、当初はまだ話題が先行する傾向があった。2月にGIフェブラリーステークス(東京・ダート1600m)でコパノキッキング(せん4歳)に騎乗した際も、同馬は前哨戦を勝利した有力馬ではあったが、実力で勝ち取ったというより、オーナーによるタニマチ的な意気や、なにより話題性もあっての騎乗オファーだった部分も否めない。

 それは、常に「女性騎手としてではなく、ひとりの騎手として見られたい」と語っていた本人としても不本意ではあっただろう。この流れを変えるためには、成績・実績を積み重ねることが必要だった。

 そんななか、現地時間6月30日にスウェーデンのブローパーク競馬場で行なわれた、女性騎手の招待競走ウィメンジョッキーズワールドカップで、藤田は大仕事をやってのけた。

 地元スウェーデンを含む8カ国10人の騎手による、計5戦の総合ポイントで争われたこの大会の出場騎手の中には、ブラジルのGⅠジョッキーや、地元のクラシック勝利ジョッキーなど、実力で話題を獲得してきた猛者がずらり。それでも藤田は、第2戦で海外初勝利を飾ると、最終の第5戦も勝利して見事に総合優勝。ワールドカップの名に準じるのであれば、今年の”女性騎手の世界チャンピオン”になったのである。




ウィメンジョッキーズワールドカップで総合優勝を果たした藤田

 結果自体もそうだが、それ以上に驚かされたのは、藤田の騎乗に向かう姿勢だった。5戦のうち、とくに勝った2戦と2着の1戦は、周囲の出方やペースを的確に判断。初めて騎乗するコースで最適解ともいえる騎乗を心がけ、実際にその通りに乗ってみせた。

 これまで藤田は、国内では中央だけでなく地方の各地、国外ではアブダビ、マカオ、スウェーデンなど、多くの競馬場で経験を積んできた。とりわけ、招待競走や、先述のフェブラリーSなど節目となるようなレースの後には、「この経験を糧に今後に活かしていきたい」というコメントが藤田の口から毎回のように出ていた。それは決して”お約束”の定型句ではなく、実際に藤田の引き出しとなり、この大一番でそれらをフル活用してみせたのだ。

 これは今までと何かが違う、と筆者は感じた。力強くなった騎乗姿勢もさることながら、レース運びにクレバーさを感じることができたからだ。また、引き出しが増えても、レースの中で的確に選び、開け閉めできなければ意味がない。それを可能にするフィジカルと、冷静に対応できるメンタルを得つつあるように思えた。ワールドカップ優勝によってより自信をつけたのであれば、今まで以上の活躍をするのではないか、という予感めいたものに繋がった。

 同じようなことを、イギリスのアスコット競馬場の主催者も感じたのだろう。8月10日の騎手招待競走”シャーガーカップ”に藤田を選出。これも話題性ではなく、藤田が”世界チャンピオン”になったからこそ実現したことだ。

 シャーガーカップでは5レース中で最高が4着(12人中)だったが、ウィメンジョッキーズワールドカップを制した後の、7月から8月にかけての福島、新潟開催のレースで、藤田は「ゾーンに入った」とも言うべき活躍をした。

 7月6日から8月18日の間で85戦10勝と、勝率は11.8%に上り、芝のレースに限れば52戦8勝で勝率は15%を超える。デビュー以来の通算勝率が4.3%、昨年の勝率が4.5%だったことを考えると驚くべき数字だ。現在、関東所属の騎手で、今年の勝率が15%を超える騎手がいないことを考えても、実績が話題を先行するようになってきたというのも大げさではない。

 今年から、女性騎手には恒常的に2kgの斤量のアドバンテージ(特別、重賞競走を除く)が与えられることになった。もちろん、その効果もあってではあろうが、そのチャンスをきちんとモノにできること自体を評価すべきだろう。

 この夏に勢いに乗った藤田が、秋競馬でどこまで爆走するのか。期待は増すばかりだ。