同じ1984年生まれの35歳。誕生日は2カ月しか違わない。出会いは12歳の時だった。早くからスペインの世代別代表に名を連ねたふたりは、プロとして成功するために夢を語り合った仲でもあっただろう。

 かたやアトレティコ・マドリード、かたやバルセロナ。ポジションもプレースタイルも大きく異なるが、お互いに刺激しあい切磋琢磨を続けたふたりは、それぞれのクラブを代表する選手にまで成長を遂げた。

 スペイン代表として2度のユーロ制覇と、世界一の称号を手にした盟友である。クラブシーンではリーガ、チャンピンズリーグの舞台でしのぎを削ったライバルでもあった。



フェルナンド・トーレスの引退についてイニエスタが口を開いた

 フェルナンド・トーレスと、アンドレス・イニエスタ――。

 スペイン出身の世界的な名手が昨夏、ほぼ同じタイミングでJリーグ入りするなど、ひと昔前であれば想像もつかなかった出来事だろう。両者のキャリアを振り返れば、まさに運命的な邂逅である。

 しかし、その時間は長くは続かなかった。今年6月、トーレスが現役引退を表明。18年にわたるキャリアに幕を閉じることを決断した。ラストマッチは、8月23日に行なわれるサガン鳥栖のホームゲーム。対戦相手はイニエスタの所属するヴィッセル神戸である。

「この日をなぜ、ラストマッチにしたかというと、古くからの友人であるイニエスタとの直接対決だから。それを日本で実現できるということ。そこで自分のサッカー人生を終えられるということで決めました」

 引退会見の席で、トーレスはそう語っている。イニエスタに対する特別な想いをうかがわせる決断だった。

 一方で指名を受けたイニエスタは、果たして、どのような心境にあるのか。ラストマッチを前に、トーレスに対する想いを語ってくれた。

「彼にとっては、すごく大切な試合になると思います」

 感慨深げに語るイニエスタは、「サッカーは何が起こるかわからない。彼の引退試合を、日本で、対戦相手として戦うというのは、不思議な出来事だと思います」と、数奇な運命をあらためて噛みしめているようだった。

 ただしそこには、センチメンタルな感情だけがあるわけではない。決してこの試合は興行ではなく、れっきとしたリーグ戦である。しかも、神戸は現在15位と苦戦を強いられている。ひとつ順位が下の鳥栖は、残留を争うライバルでもあるからだ。

「次の試合は我々にとっても、相手にとっても、とても重要な試合だと思います。お互いの順位もありますし、残りのリーグ戦を戦ううえで大事な試合になる」

「トーレスにはすばらしい試合をしてほしい」という気持ちがある一方で、「結果としてヴィッセルが勝てる試合になれば最高かなと思います」と、偽らざる胸のうちを明かしている。

 20年以上の縁である。イニエスタの中には、トーレスとの数々の思い出があるはずだ。2008年から2012年までのスペイン代表最強時代には、多くの歓喜を分かち合っただろう。クラブシーンでは対戦相手として、お互いにタイトルをかけてしのぎを削った。2011-12シーズンのチャンピオンズリーグ準決勝でトーレスに煮え湯を飲まされたことも、イニエスタには大きな痛みとして残っているに違いない。

 しかし、イニエスタにとってトーレスとの最大の思い出は、ユーロ優勝でも、ワールドカップ優勝でもない。

「もちろんそういった結果もありますが、なによりも彼との友情、彼のすばらしい人間性というものを自分のなかで大切にしている」

 友情という言葉だけでは計り知れない強固な絆で、ふたりは結ばれているのかもしれない。あらためてイニエスタにとって、トーレスとはどういった存在だったのだろうか。

「彼はサッカー界における模範的な存在だと思います。実際に、彼は所属したすべてのチームで結果を出し、重要な選手として活躍してきた。それぞれのチームで愛され、英雄的な扱いを受けてきた。スペインのスポーツ界全体でも、トップクラスの選手だと思います。

 アトレティコ・マドリードでデビューした若い時から、長年にわたりトップコンディションを保ち続けてきたのはすばらしいこと。そんな彼の最後の試合の相手が自分であるということは、本当に喜ばしいことです」

 トーレスがラストマッチでイニエスタとの対戦を望んだように、イニエスタにとってもトーレスの引退試合は特別なものであり、だからこそ感傷的にならず、プロフェッショナルな姿勢を保ち、全力を尽くして勝利を求めるはずだ。

 友人であり、ライバルである。その関係性は、出会った頃から変わらない。

 8月23日、フェルナンド・トーレスは同じ時代を生き抜いた盟友の前で、スパイクを脱ぐ。