9日、F1日本GPを直前に控えたアストンマーティン・レッドブル・レーシングのマックス・フェルスタッペンとアレクサンダー・アルボンが都内で会見し、ホンダ製パワーユニットで走る“ホームレース”ともなる一戦に向け、リラックスしつつも気合い充分なところを見せた。

会場である渋谷の「東京カルチャーカルチャー」に現れたフェルスタッペンとアルボンは、まず6日に開催された「レッドブル・ボックスカートレース東京大会」の映像や写真等を見ながらこれを“回顧”。彼らが来日する前のイベントだったが、彼らがデザインに参画したというマシンも走っており、その雄走ぶりについて楽しそうに論評し合った(フェルスタッペン号はF1マシン型、アルボン号は巨大ヘルメット型)。

続いて、フェルスタッペンが前日に栃木のホンダ関連施設で重要な“仕事”をしていたことが紹介された。1960年代のホンダ第1期のF1マシンに乗る機会を彼は得ていたのである。佐藤琢磨も一緒で、現代F1マシンとの同時走行等も実施した模様(この映像は10日12時にレッドブルが公開予定だという)。

そして話題は今季のF1へ。フェルスタッペン(オランダ)は9月30日で22歳になったばかりの若さだが、F1レギュラーとなって5年目、通算7勝の実績を誇るレッドブル陣営およびホンダ勢のエースだ。今季は2勝、ホンダにとって2015年のF1復帰(第4期)以降初の勝利をあげるなどしている。

「とても良いシーズンを戦えていると思う。パフォーマンスをインプルーブしてこられたし、いろいろな面で感動的な勝利を実現することもできた。もちろん、引き続きインプルーブは必要だし、その余地もある。新たな勝利に向けてチームとともにチャレンジしていくよ」

レッドブルで走った日本GPは過去3年、すべて表彰台フィニッシュを成し遂げているフェルスタッペン(2位-2位-3位。その前の2015年はトロロッソで9位)。ホンダ製パワーユニット(PU)搭載車での日本GPは今回が初となるが、目下の注視事項はパフォーマンスよりも天気、台風接近による影響のようだ。ただ、「とにかく良い週末にしたい。そのためにトライする」と語り、予選よりも決勝での成果(優勝)をより重視して邁進する気持ちも吐露している。

「鈴鹿のファンとコースが楽しみだ。ホームコースと呼べる場所での戦いは今年既に(レッドブルの母国など)いくつかあったけど、ファンのサポートが最後の一押しになってくれる。いい結果を出したい」

一方、23歳のアルボンは今季の新人(昨季FIA-F2シリーズ3位)。タイ国籍をもつ英国育ちとされ、今季はトロロッソ・ホンダでデビューしたが、その走りが評価されて後半戦は兄貴格のチームであるレッドブル・ホンダに昇格して戦っている。

「こういうビッグステップが(シーズン中に)あるとは予想していなかったけど、チームは自分に良くしてくれているし、とても快適に戦うことができている。レッドブルは4回もチャンピオンになっているチームなので、期待が大きいことも分かっているよ。もっともっとスピードアップしていきたいと思っている」

アルボンにとっては初めてのF1日本GPになるが、「シーズン開幕前のイベントで日本に来たときにも、たくさんのファンの熱気を実感した。素晴らしいサポートを得て走れることがとても楽しみだ」と、期待感でいっぱいの様子。タイ国籍の彼にとっては自身の“準地元”的位置付けのアジア圏GPでもある。

まだ走行2日前ということもあって、終始リラックスした様子のふたりだったが、ホンダのホームコースでの一戦であることもしっかり意識しつつ、鈴鹿の表彰台に照準を合わせているようだった。陽性の気迫、陽気なやる気に満ちたヤングガンコンビ、鈴鹿好走ムードが一層高まってきている。

レッドブルにとっては2013年以来の鈴鹿制覇が、そしてホンダにとっては1991年のゲルハルト・ベルガー(マクラーレン・ホンダ)以来28年ぶりとなる母国ウインの期待もかかる2019年F1世界選手権シリーズ第17戦・日本GPは、今週末の11~13日に開催される予定だ。

鈴鹿への意気込みを語った、Aston Martin Red Bull Racingのアルボン(左)とフェルスタッペン(右)。《撮影 遠藤俊幸》

鈴鹿への意気込みを語った、Aston Martin Red Bull Racingのアルボン(左)とフェルスタッペン(右)。《撮影 遠藤俊幸》

鈴鹿への意気込みを語った、Aston Martin Red Bull Racingのアルボン(左)とフェルスタッペン(右)。《撮影 遠藤俊幸》

鈴鹿への意気込みを語った、Aston Martin Red Bull Racingのアルボン(左)とフェルスタッペン(右)。《撮影 遠藤俊幸》

鈴鹿への意気込みを語った、Aston Martin Red Bull Racingのアルボン(左)とフェルスタッペン(右)。《撮影 遠藤俊幸》

鈴鹿への意気込みを語った、Aston Martin Red Bull Racingのアルボン(左)とフェルスタッペン(右)。《撮影 遠藤俊幸》

鈴鹿への意気込みを語った、Aston Martin Red Bull Racingのアルボン(左)とフェルスタッペン(右)。《撮影 遠藤俊幸》

鈴鹿への意気込みを語った、Aston Martin Red Bull Racingのアルボン(左)とフェルスタッペン(右)。《撮影 遠藤俊幸》

#33 マックス・フェルスタッペン(レッドブル・ホンダ)《写真提供 Red Bull》

#33 マックス・フェルスタッペン(レッドブル・ホンダ)《写真提供 Red Bull》

#33 マックス・フェルスタッペン(レッドブル・ホンダ)《写真提供 Red Bull》

#33 マックス・フェルスタッペン(レッドブル・ホンダ)《写真提供 Red Bull》

#23 アレクサンダー・アルボン(レッドブル・ホンダ)《写真提供 Red Bull》

#23 アレクサンダー・アルボン(レッドブル・ホンダ)《写真提供 Red Bull》

#23 アレクサンダー・アルボン(レッドブル・ホンダ)《写真提供 Red Bull》

#23 アレクサンダー・アルボン(レッドブル・ホンダ)《写真提供 Red Bull》

鈴鹿での好成績が期待されるアルボン(左)とフェルスタッペン(右)。《撮影 遠藤俊幸》

鈴鹿での好成績が期待されるアルボン(左)とフェルスタッペン(右)。《撮影 遠藤俊幸》