3歳牡馬クラシック最終戦となるGI菊花賞(10月20日/京都・芝3000m)のトライアル戦、GII神戸新聞杯(阪神・芝2400m)が9月22日に行なわれる。

 同レースは、過去10年で1番人気が6勝、2着2回、3着0回、4着2回と、かなりの好成績を残している。加えて、2番人気も2勝、2着2回、3着2回、着外4回、3番人気も1勝、2着2回、3着2回、着外5回と、まずまずの結果を出しており、数ある重賞の中でも堅いレースのひとつに挙げられる。

 それでも、5番人気以上の伏兵馬が馬券圏内(3着以内)に絡んでくることも頻繁にあって、時に好配当が生まれることもある。はたして、今年は波乱が起こるのか、はたまた堅い決着で収まるのか……。

 出走メンバーを見てみると、皐月賞馬のサートゥルナーリア(牡3歳)と、皐月賞2着でダービー3着のヴェロックス(牡3歳)による”2強対決”といった趣が強い。事実、下馬評でもこの「2強」の断然ムードにある。

 しかしそんな状況にあって、「2強」に付け入る隙あり、と見ている記者もいる。日刊スポーツの太田尚樹記者である。

「出走8頭という少頭数になったのも、この”2強”に恐れをなして……という側面があると思います。ただ裏を返せば、それでも出走してきた馬たちは、気概のある”意識高い系”の馬、と見ることができます。

 また、皐月賞ではワンツーを決めた”2強”ですが、2400mに距離が延びたダービーでは、着順もパフォーマンスも落としています。そして、今回も2400m戦。この距離では、絶対的な信頼を置けないと思います」

 では、「2強」を脅かすとすれば、どういった馬なのか。スポーツ報知の坂本達洋記者はこんな見解を示す。

「昨年は、6番人気のメイショウテッコンが逃げ粘って3着に入線。2015年には、3番人気のリアファルが逃げ切り勝ちを収め、断然人気のリアルスティールにひと泡吹かせました。今の馬場傾向を考えると、切れ味勝負では”2強”には適いませんから、こうした過去の例を踏まえて、ここでは前で運ぶ馬に妙味があると感じています」

 そして坂本記者は、ユニコーンライオン(牡3歳)を穴馬候補に挙げた。

「函館で2連勝を飾った上がり馬で、その先行力は魅力です。前走の2勝クラス・松前特別(7月21日/函館・芝2000m)でも、好位の3~4番手を追走。直線に入ってグンと伸びかけて、その後に一旦脚色が緩んだんですけど、ゴール前で再びギュンと脚を伸ばして鼻差で差し切りました。

 まだ粗削りな面があって、フワフワした走りではありますが、能力的にはまだまだ奥がありそうな印象を受けます。手綱を取るベテランの岩田康誠騎手も、その辺は頭に入っているでしょうから、今回も粘り込みを期待してもいいのではないでしょうか」

 ただし、今回は初の2400m戦。距離適性への不安はないのだろうか。

「父ノーネイネヴァーは、現役時代にフランスGIモルニ賞(芝1200m)を制するなど、短距離路線で活躍した種牡馬ですから、たしかに今回の距離はやや長いかもしれません。それでも、逃げ馬不在の少頭数のメンバー構成なら、そこはカバーできると踏んでいます」(坂本記者)



「2強」の一角崩しが期待されるユニコーンライオン

 ユニコーンライオンについては、太田記者もオススメする。

「実は、ユニコーンライオンはデビューの時から気になっていた1頭なんです。年明けの新馬戦(1月27日/京都・芝1800m)、同馬は1番人気だったんですが、直線を向いた時には手応えが悪く、『これは負けるな』と思ったんですよ。ところが、外から伸びてきた馬に反応して再加速し、後続を振り切って見事な勝利を飾ったんです。当時、鞍上のミルコ・デムーロ騎手が『”負けない”という気持ちが強い』と、同馬の勝負根性を評価していたこともよく覚えています。

 切れ味よりも、しぶとさが身上の馬。唯一惨敗を喫したGIIスプリングS(11着。3月17日/中山・芝1800m)は、出遅れて後方からの競馬になってしまったので、度外視できると思います。実際、直後のGIIIアーリントンC(4月13日/阪神・芝1600m)では先行して粘って、勝ち馬からコンマ1秒差の5着と好走しました。

 その後、徐々に距離を延ばしていって2連勝と、波に乗ってきました。相手なりで、真面目に走っていない面もありますが、先行して持ち味を生かせれば、”2強”の一角崩しの期待は十分に見込めると思いますよ」

 この他、坂本記者がもう1頭、推奨馬を挙げる。

「シフルマン(牡3歳)です。ユニコーンライオンと同じく、500万下(現1勝クラス)、2勝クラスと連勝してきた上がり馬。こちらも先行タイプで、父ハービンジャーと血統的な魅力もあります。クラシックディスタンス(2400m戦)が得意な血統で、距離適性は折り紙つきです。

 さらに、母父サンデーサイレンス。祖母は秋華賞馬で、ジャパンC2着のファビラスラフインと、母系も優秀です。2週前、1週前の調教でも、栗東のCWコースで長めからしっかりと追われて、仕上がりも上々。伏兵の資格は十分かと思います」

 先行する穴候補2頭は、「2強」をどれだけ翻弄できるのか。どちらかでも一角崩しを果たせば、オイシイ馬券がゲットできるかもしれない。