10月11日にいよいよ開幕を迎えた、F1日本グランプリ。1回目のフリー走行(以下、FP1)では山本尚貴がはじめてF1をドライブするというトピックもあり、例年よりも多くのファンが鈴鹿まで足を運んだ。

台風の影響もあり、若干のスケジュールが変更された11日のトークショーイベント、最初に登場したのは1996年に最終戦の鈴鹿で優勝しワールドチャンピオンを獲得した、デイモン・ヒルだ。ジャック・ヴィルヌーヴとの一騎打ちとなって重圧は計り知れないものであったが、それに打ち勝って勝利を獲得したことは本当に印象深く、今でも鮮明に覚えていると当時を振り返った。

今のF1ドライバーについて聞かれると、「すべてのドライバーはレベルが高く、特に若手の才能が素晴らしい。イギリスの出身なのでどうしてもイギリス人ドライバーに注目しがちだが、ランド・ノリス、ジョージ・ラッセル、ルイス・ハミルトンは3人ともすごくいいドライバー達だ」と語った。

翌日のポールポジション予想を聞かると、トークショー直前に到着したデイモンは少し困った様子であったが、「FP1はどのチームも手探りの走行なので、注目すべきはFP2でのセッティングの仕上がり具合。今回はいつもと違って1日で予選と決勝が行われるので、そういうときほど有力なチームが上位に来る。つまりそれだけ準備ができているということ。予想するなら、やっぱりルイス・ハミルトンかシャルル・ルクレールかな」と語った。

つづいて登場したのが、日本人でF1を戦った佐藤琢磨と中嶋一貴。やはり注目は山本尚貴のF1初走行について。FP1を久々に観戦したという琢磨は「この大舞台でいきなりトロロッソ・ホンダで走り、きっちりと仕事を成し遂げるのはすごいこと(※チームメイトのダニール・クビアトと僅か0.1秒差)。トストの顔もいい表情だったのでもしかすると…?」と期待を隠しきれない様子であった。海外メディアからの反応は大きく、セッション前後で大きく注目が変化し、山本尚貴の名前は確実にF1関係者に広まっていた。

中嶋一貴も自身が初めてF1に乗ったときのことを振り返りつつ、「F1に乗れたのは本当にうれししかったが、最も比較対象とされるのがチームメイト。すぐに数値で比較されてしまうなか、きっちりと成績を残すのは本当に大事なこと」と山本の走りを称賛しつつF1の厳しさを語った。最後に、F1での日本チームや日本人ドライバーの活躍について、「F1である限りはホンダも山本尚貴も応援する。国内シリーズで戦っているときは完全に敵だけどね。笑」と笑いながら締めくくった。

12日(土)は、台風10号の接近に伴い、安全を最優先としてすべてのイベント予定がキャンセル。13日(日)は予選が午前10時00分から、決勝スタートが午後2時10分を予定しているが、状況次第でスケジュール変更の可能性も。開場は午前7時00分のメインゲートオープン(※その他のゲートが7時30分、シケインゲートが8時00分)が予定されている。

佐藤琢磨と中嶋一貴のトークショー《撮影 後藤竜甫》

佐藤琢磨と中嶋一貴のトークショー《撮影 後藤竜甫》

デイモン・ヒルのトークショー《撮影 後藤竜甫》

デイモン・ヒルのトークショー《撮影 後藤竜甫》

デイモン・ヒル、1996年F1日本GP《photo (c) Getty Images》

デイモン・ヒル、1996年F1日本GP《photo (c) Getty Images》

デイモン・ヒルのトークショー《撮影 後藤竜甫》

デイモン・ヒルのトークショー《撮影 後藤竜甫》

デイモン・ヒル、1996年F1日本GP《photo (c) Getty Images》

デイモン・ヒル、1996年F1日本GP《photo (c) Getty Images》

デイモン・ヒル、1996年F1日本GP《photo (c) Getty Images》

デイモン・ヒル、1996年F1日本GP《photo (c) Getty Images》

グランドスタンド裏では、昼食をもとめて各ショップへ長い列が《撮影 後藤竜甫》

グランドスタンド裏では、昼食をもとめて各ショップへ長い列が《撮影 後藤竜甫》

佐藤琢磨と中嶋一貴のトークショー《撮影 後藤竜甫》

佐藤琢磨と中嶋一貴のトークショー《撮影 後藤竜甫》

佐藤琢磨《撮影 後藤竜甫》

佐藤琢磨《撮影 後藤竜甫》

2002年、ジョーダンの新型車発表会での佐藤琢磨。チームメイトはジャンカルロロフィジケラ。《photo (c) Getty Images》

2002年、ジョーダンの新型車発表会での佐藤琢磨。チームメイトはジャンカルロロフィジケラ。《photo (c) Getty Images》

中嶋一貴《撮影 後藤竜甫》

中嶋一貴《撮影 後藤竜甫》

2007年、ブラジルGPでの中嶋一貴。《photo (c) Getty Images》

2007年、ブラジルGPでの中嶋一貴。《photo (c) Getty Images》

山本尚貴《photo by Honda》

山本尚貴《photo by Honda》

山本尚貴(11日、フリー走行)《photo by Honda》

山本尚貴(11日、フリー走行)《photo by Honda》

山本尚貴(11日、フリー走行)《photo by Honda》

山本尚貴(11日、フリー走行)《photo by Honda》

山本尚貴(11日、フリー走行)《photo by Honda》

山本尚貴(11日、フリー走行)《photo by Honda》

佐藤琢磨《撮影 後藤竜甫》

佐藤琢磨《撮影 後藤竜甫》

中嶋一貴《撮影 後藤竜甫》

中嶋一貴《撮影 後藤竜甫》

金曜日ながらも盛り上がりをみせているGPスクエア《撮影 後藤竜甫》

金曜日ながらも盛り上がりをみせているGPスクエア《撮影 後藤竜甫》