卓球女子で東京五輪シングルス代表を確実にした伊藤美誠(19)=スターツ=が25日、海外遠征を終えて関西国際空港に帰国した。オーストリア・オープンで今季ツアー初優勝を果たし、五輪代表選考の条件である来年1月発表の世界ランク日本勢2番手以内が確定。「五輪で優勝という目標があるが、その前に世界ランク(の上昇)だったり、中国選手に勝つ回数ももっと増やしていかないといけない」と五輪本番に向けて次なるテーマを明確にした。

 代表レース終盤でギアを上げた。伊藤はオーストリア・オープン優勝に続き、翌週のT2ダイヤモンド・シンガポール大会も準優勝。世界ランクに加算されるボーナスポイントを稼いだ。「今回は自分の実力で勝ち取れた」と成長に手応えを示した。

 五輪切符を獲って終わりではない。五輪本番は直前の世界ランクでシード順が決まるため、上げれば上げるほど上位の中国選手とは序盤で当たらず、メダルの可能性をより高めることができる。

 現在世界ランクは7位で上位6人はすべて中国選手。ただ、伊藤は中国勢に対して昨年12勝8敗、今年も10勝12敗と互角に戦っているだけに、「(五輪まで)残りは少ないが、できるところまで(ランクを)しっかり上げていきたい。中国選手を超せるような選手になりたいし、どんどん(差を)縮めていけるとすごく分かったので」と自信に裏付けされた目標を掲げた。